O carregamento sem fio é cada vez mais comum em smartphones modernos, e há até especulações de que a Apple pode abandonar o carregamento por cabo inteiramente em um futuro próximo. Mas a pequena conveniência de aumentar o volume do seu telefone colocando-o em um bloco em vez de conectá-lo tem um custo ambiental surpreendentemente robusto. De acordo com novos cálculos do OneZero e iFixit, o carregamento sem fio é drasticamente menos eficiente do que o carregamento com cabo, tanto que a adoção generalizada dessa tecnologia poderia exigir a construção de dezenas de novas usinas de energia ao redor do mundo. (A menos que os fabricantes encontrem outras maneiras de compensar o consumo de energia, é claro.)

No papel, o carregamento sem fio parece atraente por ser um dos Produtos com Garantia Vitalicia. Basta colocar o telefone no carregador e ele começará a carregar. Não há desgaste nas portas de carregamento e os carregadores podem até ser embutidos em móveis. Nem toda a energia que sai de uma tomada de parede, no entanto, acaba na bateria de um telefone. Parte dele se perde no processo como calor.

Embora isso seja verdade para todas as formas de carregamento até certo ponto, os carregadores sem fio perdem muita energia em comparação com os cabos. Eles ficam ainda menos eficientes quando as bobinas do telefone não estão alinhadas corretamente com as bobinas da almofada de carga, um problema surpreendentemente comum.

Para ter uma noção de quanta energia extra é perdida ao usar o carregamento sem fio em comparação ao carregamento com fio no mundo real, testei um Pixel 4 usando vários carregadores sem fio, bem como o cabo de carregamento padrão que vem com o telefone. Usei um medidor de energia de alta precisão que fica entre o bloco de carregamento e a tomada para medir o consumo de energia.

Em meus testes, descobri que o carregamento sem fio usa, em média, cerca de 47% mais energia do que um cabo.

Carregar o telefone de completamente morto para 100% usando um cabo levou uma média de 14,26 watts-hora (Wh). Usar um carregador sem fio levou, em média, 21,01 Wh. Isso resulta em pouco mais de 47% a mais de energia para a conveniência de não conectar um cabo. Em outras palavras, o telefone teve que trabalhar mais, gerar mais calor e sugar mais energia ao carregar sem fio para preencher a bateria do mesmo tamanho.

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O modo como o telefone foi posicionado no carregador afetou significativamente a eficiência do carregamento. O carregador Yootech plano que testei era difícil de alinhar corretamente. Inicialmente, pretendia medir o consumo de energia com as bobinas alinhadas da melhor forma possível, depois desalinhá-las intencionalmente para detectar a diferença.

Em vez disso, durante um teste, percebi que o telefone não estava carregando. Parecia que estava alinhado corretamente, mas ao tentar mexer com ele, a diferença entre as posições que carregaram corretamente e aquelas que não carregaram pode ser medida em milímetros. Sem um indicador visual, seria impossível dizer. Sem um alinhamento cuidadoso, isso pode fazer com que o telefone gaste muito mais energia para carregar do que o necessário ou, o que é mais irritante, nem carregue.

O primeiro teste com o pad Yootech – antes de descobrir como alinhar as bobinas corretamente – levou 25,62 Wh para carregar, ou 80% mais energia do que uma carga média de cabo. Ouvir sobre as hipotéticas ineficiências online era uma coisa, mas aqui eu pude ver como quase dobrei a quantidade de energia necessária para carregar meu telefone, colocando-o um pouco errado em vez de apenas conectar um cabo.

O Pixel Stand oficial do Google se saiu melhor, provavelmente devido ao seu design reforçado. Como a base do telefone fica plana, as bobinas só podem ser desalinhadas da esquerda para a direita – almofadas circulares como o Yootech permitem o desalinhamento em qualquer direção. Novamente, o limite era de alguns milímetros de diferença no topo (como visto abaixo), mas o Pixel Stand continuou carregando enquanto estava desalinhado, embora mais lento e usando mais energia. Em geral, o design apoiado ajudou a alinhar as bobinas sem muita manipulação, mas ainda usou uma média de 19,8 Wh, ou 39% mais energia, para carregar o telefone do que os cabos.

Além disso, ambos os carregadores sem fio consumiam de forma independente uma pequena quantidade de energia quando nenhum telefone estava carregando – cerca de 0,25 watts, o que pode não parecer muito, mas em 24 horas consumiria cerca de seis watts-hora. Uma casa com vários carregadores sem fio conectados – digamos, um carregador ao lado da cama, um na sala de estar e outro no escritório – pode gastar a mesma quantidade de energia em um dia que seria necessária para carregar totalmente um telefone. Em contraste, em meus testes, o carregador de cabo normal não consumiu nenhuma quantidade mensurável de energia.

Embora o carregamento sem fio possa usar relativamente mais energia do que um cabo, muitas vezes é considerado insignificante. A energia extra consumida ao carregar um telefone com carregamento sem fio em comparação com um cabo é o equivalente a deixar uma lâmpada LED extra acesa por algumas horas. Pode nem ser registrado na conta de luz. Em escala, no entanto, pode se transformar em um problema ambiental.

“Acho que em termos de consumo de energia, por me preocupar com quanto estou pagando pela eletricidade, não acho que seja um fator”, disse Kyle Wiens, CEO da iFixit, à OneZero. “Se, de repente, os 3 bilhões [mais] de smartphones que estão em uso, se todos eles consumirem 50% a mais de energia para carregar, isso significa uma grande quantidade. Portanto, é um problema de toda a sociedade, não um problema pessoal. ”

Para obter um quadro de referência para escala, o iFixit me ajudou a calcular o impacto que o tipo de consumo excessivo de energia que experimentei poderia ter se todos os usuários de smartphone do planeta mudassem para o carregamento sem fio – um cenário improvável em breve, mas também não era 3,5 bilhões de pessoas carregando smartphones, digamos, 30 anos atrás.

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“Calculamos que, com 100% de eficiência da tomada à bateria, levaria cerca de 73 usinas de carvão funcionando por um dia para carregar as 3,5 bilhões de baterias do smartphone completamente”, disse o redator técnico da iFixit Arthur Shi à OneZero. Mas se as pessoas colocarem seus telefones de maneira errada e reduzirem a eficiência de carregamento, o número cresce: “Se a eficiência de carregamento sem fio fosse de apenas 50%, você precisaria dobrar as [73] usinas de energia para carregar todas as baterias.”

Se todos no mundo mudassem para o carregamento sem fio, isso teria um impacto mensurável na rede elétrica global.

Isso é matemática difícil, é claro. Medir o consumo de energia pelo número de usinas que os dispositivos requerem é um pouco como medir quantos veículos são necessários para transportar uma dúzia de pessoas. Pode levar uma dúzia de conversíveis de dois lugares ou um ônibus. A matemática de Shi presumiu que usinas a carvão relativamente pequenas produzindo 50 MW, como muitas usinas nos Estados Unidos, mas essas mesmas necessidades também poderiam ser atendidas por duas usinas muito grandes produzindo mais de 2.000 MW (dos quais os Estados Unidos têm apenas 29).

No entanto, o ponto mais amplo permanece o mesmo: se todos no mundo mudassem para o carregamento sem fio, isso teria um impacto mensurável na rede elétrica global. Embora empresas de tecnologia como a Apple e o Google apregoem como seus telefones são ecologicamente corretos, o consumo de energia geralmente passa despercebido. “Eles querem cobrir o impacto do carbono do produto ao longo de todo o seu ciclo de vida?” Disse Wiens. “Todo o ciclo de vida inclui toda a energia que essas coisas já consumiram conectada à parede.”

Existem algumas coisas que as empresas podem fazer para equilibrar o uso excessivo de carregadores sem fio de energia. Os fabricantes podem projetar telefones para desativar o carregamento sem fio se suas bobinas não estiverem alinhadas – em vez de permitir um carregamento excessivamente ineficiente para o bem da experiência do usuário – ou projetar carregadores para segurar os telefones para que se alinhem corretamente. Eles também podem continuar a oferecer carregamento com fio, o que pode significar que o futuro telefone sem porta da Apple teria que esperar.

Finalmente, as empresas de tecnologia podem trabalhar para compensar seus excessos em uma área com economias em outra. O carregamento sem fio é apenas uma pequena parte da imagem ambiental, e os relatórios ambientais dos principais telefones do Google e da Apple apontam vagamente para a eficiência energética e não mencionam o impacto de usar carregadores sem fio. Existem muitas maneiras pelas quais as empresas de tecnologia poderiam ser mais eficientes em termos de energia para colocar menos pressão sobre nossas redes de energia. Até que o próprio carregamento sem fio seja examinado mais detalhadamente, no entanto, o mundo provavelmente estaria melhor se todos nós ficássemos com os velhos plugues.